Los activos intangibles proporcionan valor real a las acciones

¿Qué puede explicar el enorme éxito de una oferta pública inicial de una empresa sin historial de ganancias? ¿Y por qué un poco de malas noticias o un informe de ganancias que simplemente pasa por alto las expectativas del mercado pueden hacer que el precio de las acciones de una empresa saludable caiga en picado?

Cuando el mercado ignora el desempeño financiero histórico de una empresa, el mercado a menudo responde a una «asimetría de información». La asimetría se produce porque los métodos tradicionales de información financiera (informes financieros auditados, informes de analistas y comunicados de prensa) revelan solo una fracción de la información que es relevante para los inversores. El valor de los activos intangibles — investigación y desarrollo (I + D), patentes, derechos de autor, listas de clientes y valor de marca — representa una gran parte de esa brecha de información.

Conclusiones clave

  • Cuando el mercado ignora el desempeño financiero histórico de una empresa, el mercado a menudo responde a una «asimetría de información».
  • El valor de los activos intangibles — investigación y desarrollo (I + D), patentes, derechos de autor, listas de clientes y valor de marca — representa una gran parte de esa brecha de información.
  • Estos activos invisibles son los impulsores clave del valor para los accionistas en la economía del conocimiento, pero las reglas contables no reconocen este cambio en la valoración de las empresas.
  • Como resultado, existe una seria desconexión entre lo que sucede en los mercados de capitales y lo que reflejan los sistemas contables.

Por qué son importantes los activos intangibles

Cualquier profesor de negocios le dirá que el valor de las empresas se ha desplazado notablemente de los activos tangibles, o activos «tradicionales», a activos intangibles, como el capital intelectual. Estos activos invisibles son los impulsores clave del valor para los accionistas en la economía del conocimiento, pero las reglas contables no reconocen este cambio en la valoración de las empresas. Las declaraciones preparadas bajo principios de contabilidad generalmente aceptados (GAAP) no registran estos activos. Dejados en la oscuridad, los inversores deben confiar en gran medida en conjeturas para juzgar la precisión del valor de una empresa.

Pero aunque el porcentaje de activos intangibles de las empresas ha aumentado, las normas contables no han seguido el ritmo. Por ejemplo, si los esfuerzos de I + D de una empresa farmacéutica crean un nuevo fármaco que pasa los ensayos clínicos, el valor de ese desarrollo no se encuentra en los estados financieros. No aparece hasta que se realizan las ventas, lo que podría tardar varios años en aparecer. O considere el valor de un minorista de comercio electrónico. Podría decirse que casi todo su valor proviene del desarrollo de software, los derechos de autor y su base de usuarios. Si bien el mercado reacciona de inmediato a los resultados de los ensayos clínicos o la rotación de clientes de los minoristas en línea, estos activos se filtran a través de los estados financieros.

Como resultado, existe una seria desconexión entre lo que sucede en los mercados de capitales y lo que reflejan los sistemas contables. El valor contable se basa en los costos históricos de los equipos y el inventario, mientras que el valor de mercado proviene de las expectativas sobre el flujo de efectivo futuro de una empresa, que proviene en gran parte de intangibles como los esfuerzos de I + D, las patentes y el nivel de sofisticación de la fuerza laboral de una empresa.

Por qué es difícil confiar en los intangibles

El nerviosismo de los inversores acerca de la valoración no es una sorpresa. Imagine invertir en una empresa con una capitalización de mercado de $ 2 mil millones pero con ingresos hasta la fecha de solo $ 100 millones. Probablemente sospeche que hay una gran zona gris en el panorama de la valoración. Quizás recurriría a analistas para proporcionar la información que falta. Pero las métricas de los analistas solo ayudan hasta cierto punto. Los rumores y las insinuaciones, las relaciones públicas y la prensa, la especulación y la publicidad son los elementos que tienden a llenar el espacio de información.

Para aprovechar mejor sus patentes y marcas, muchas empresas miden su valor. Pero estos números rara vez están disponibles para el consumo público. Incluso cuando se usan internamente, pueden ser problemáticos. Calcular mal los flujos de efectivo futuros generados a partir de una patente, por ejemplo, podría llevar a un equipo de administración a construir una fábrica que no puede pagar.

Sin duda, los inversores podrían beneficiarse de los informes financieros que incluyen una mejor divulgación. Ya una docena de países, incluidos el Reino Unido y Francia, permiten el reconocimiento de la marca como un activo del balance. El Consejo de Normas de Contabilidad Financiera participó en un estudio para determinar si debería requerir intangibles en el balance. Sin embargo, debido a la enorme dificultad de valorar realmente los intangibles y al gran riesgo de mediciones inexactas o amortizaciones inesperadas, el proyecto se eliminó de la agenda de investigación. Los inversores no deben esperar que se produzca un cambio en esa decisión en el corto plazo.

Cómo valorar los intangibles

No obstante, a los inversores les conviene intentar controlar los intangibles. Gran parte de la investigación contable se dedica a encontrar formas de valorarlos y, afortunadamente, las técnicas están mejorando. Si bien las opiniones sobre los enfoques adecuados aún varían considerablemente, vale la pena que los inversores echen un vistazo.

Aquí hay un lugar para comenzar: intente calcular el valor total de los activos intangibles de una empresa. Un método es el valor intangible calculado (CIV). Este método supera los inconvenientes del método de mercado a libro para valorar intangibles, que simplemente resta el valor en libros de una empresa de su valor de mercado y etiqueta la diferencia. Debido a que sube y baja con el sentimiento del mercado, la cifra de mercado a libro no puede dar un valor fijo de capital intelectual. CIV, por otro lado, examina el desempeño de las ganancias e identifica los activos que produjeron esas ganancias. En muchos casos, CIV también apunta a la enormidad del valor no registrado.

Usando el gigante de microprocesadores Intel (INTC) como ejemplo, CIV es algo como esto:

  1. Calcule las ganancias promedio antes de impuestos durante tres años (para este ejemplo, los años son 2006, 2007 y 2008). Para Intel, eso es $ 8 mil millones.
  2. Vaya al balance general y obtenga los activos tangibles promedio de fin de año para los mismos tres años. En este caso, son $ 34,7 mil millones.
  3. Calcule el rendimiento de los activos (ROA) de Intel dividiendo las ganancias por los activos: 23%
  4. Para los mismos tres años, calcule el ROA promedio de la industria. El promedio de la industria de los semiconductores es de alrededor del 13%.
  5. Calcule el ROA en exceso multiplicando el ROA promedio de la industria (13%) por los activos tangibles de la empresa ($ 34,7 mil millones). Reste eso de las ganancias antes de impuestos en el paso uno ($ 8.0 mil millones). Para Intel, el exceso es de $ 3,5 mil millones. Esto le dice cuánto más que el fabricante de chips promedio Intel gana con sus activos.
  6. Paga al recaudador de impuestos. Calcule la tasa de impuesto sobre la renta promedio de tres años y multiplíquela por el exceso de rendimiento. Reste el resultado del exceso de rendimiento para obtener un número después de impuestos, la prima atribuible a los activos intangibles. Para Intel (tasa impositiva promedio del 28%), esa cifra es de $ 3.5 mil millones – $ 1.0 mil millones = $ 2.5 mil millones.
  7. Calcule el valor actual neto de la prima. Haga esto dividiendo la prima por una tasa de descuento adecuada, como el costo de capital de la empresa. El uso de una tasa de descuento arbitraria del 10% rinde $ 25 mil millones.

Eso es todo. El valor intangible calculado del capital intelectual de Intel, y lo que no aparece en el balance, asciende a la friolera de $ 25 mil millones. Activos tan grandes sin duda merecen ver la luz del día.

La línea de fondo

Si bien los activos intangibles no tienen el valor físico obvio de una fábrica o equipo, no son insignificantes. De hecho, pueden resultar muy valiosos para una empresa y pueden ser fundamentales para su éxito o fracaso a largo plazo.

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