¿Cuáles son algunas limitaciones del índice de precios al consumidor (IPC)?

El índice de precios al consumidor de un país, o IPC, se considera uno de los indicadores económicos más fundamentales y críticamente importantes que miden la inflación, no solo en los Estados Unidos, sino también en prácticamente todas las demás naciones desarrolladas.

La publicación de las cifras mensuales del IPC casi invariablemente tiene un impacto significativo en los mercados financieros, y las cifras inesperadamente altas o bajas a menudo causan estragos en las inversiones. La Oficina de Estadísticas Laborales de EE. UU. (BLS) publica mensualmente varios índices de precios al consumidor diferentes, incluido el IPC. Pero a pesar de que el IPC se sigue tan implacablemente, el índice está lejos de ser perfecto como medida de la inflación o del costo de vida, y tiene una serie de debilidades inherentes.

Aunque el IPC se utiliza ampliamente como indicador básico de la inflación, su precisión en esta área ha suscitado cada vez más críticas. Por ejemplo, durante un período en el que los costos de la energía aumentaron en más del 50% y los precios de algunos de los artículos comestibles más comúnmente comprados aumentaron en casi un 30%, el IPC continuó mostrando una tasa de inflación muy modesta. En contraste, otros indicadores que miden el poder adquisitivo de los consumidores mostraron un aumento dramático en el costo de vida. Aquí, echamos un vistazo a algunas de las limitaciones del uso de CPI y por qué persiste esta controversia.

Conclusiones clave

  • El índice de precios al consumidor, o IPC, es la medida más utilizada de la tasa de inflación de un país, pero ha sido criticada por ser menos que ideal.
  • La medida del IPC utiliza una metodología de canasta de bienes, que tiene varias fallas, incluyendo qué bienes están incluidos en esa canasta y el efecto de la sustitución.
  • El CPI también solo considera a los consumidores urbanos y no atiende a la demografía del consumidor, lo que también puede conducir a distorsiones creadas por estas generalizaciones.

La «cesta» del IPC

El IPC es un índice ponderado de bienes adquiridos por los consumidores. Si bien puede constituir una medida relativamente buena de los cambios de precios en los bienes específicos comprados en su «canasta», una limitación del IPC es que los bienes de consumo que considera no proporcionan un muestreo que represente toda la producción o el consumo en la economía. Por lo tanto, como barómetro económico básico, el IPC es inherentemente defectuoso.

Actualmente, la canasta de bienes incluye alimentos y bebidas básicas como cereales, leche y café. También incluye los costos de vivienda, muebles de dormitorio, ropa, gastos de transporte, costos de atención médica, gastos de recreación, juguetes y el costo de las entradas a los museos que también califican. Los gastos de educación y comunicación están incluidos en el contenido de la canasta, y el gobierno también toma nota de otros artículos aparentemente aleatorios como tabaco, cortes de pelo y funerales.

Aún así, los bienes de la canasta son solo una muestra del universo de bienes y servicios disponibles para los consumidores y, como resultado, pueden experimentar algunos puntos ciegos serios.

En junio de 2021, el índice de precios al consumidor aumentó un 0,9% de mayo a junio, más rápido que el aumento de 0,6% mes a mes desde abril. En comparación con el año anterior, el índice completo aumentó un 5,4%, lo que lo convierte en el mayor aumento de 12 meses desde septiembre de 2008.

Bienes sustituibles

Un problema con el IPC identificado por los economistas, y que incluso la Oficina de Estadísticas Laborales de los Estados Unidos (que produce el IPC) admite libremente, es que el índice no tiene en cuenta los efectos de la sustitución. La realidad económica es que cuando ciertos bienes se vuelven significativamente más caros, muchos consumidores encuentran alternativas menos costosas. Por ejemplo, comprar la marca de la tienda en lugar de la marca de fábrica, o comprar gasolina regular en lugar de la de primera calidad.

Al no poder tener en cuenta esta práctica común, el IPC presenta cifras que continúan asumiendo que los consumidores continúan comprando la misma cantidad de bienes cada vez más caros.

No captura la innovación

La novedad y la innovación representan otra debilidad del IPC. Los productos no se incluyen en la canasta de bienes del IPC hasta que se convierten en compras virtuales básicas de los consumidores, como se ve a lo largo del tiempo. Por lo tanto, aunque los productos nuevos pueden representar un gasto considerable de los consumidores, aún pueden estar a años de una posible inclusión en el cálculo del IPC.

Cualquier índice de precios puro es defectuoso por el hecho de que no tiene en cuenta los cambios en la calidad de los bienes adquiridos. Los consumidores pueden obtener un beneficio neto al comprar un producto cuyo precio ha aumentado como resultado de mejoras significativas en la calidad del producto y los propósitos para los que sirve. Pero el IPC no tiene un estándar para medir tales mejoras de calidad y, por lo tanto, refleja solo el aumento en el precio sin ninguna apreciación de las ventajas adicionales para los consumidores.

Demasiado peso en el consumo urbano

Debido a que el IPC se construye intencionalmente con un enfoque en los hábitos de compra de los consumidores urbanos, a menudo se ha criticado por no proporcionar una medida precisa de los precios de los bienes o de los hábitos de compra de los consumidores en áreas más suburbanas o rurales. Si bien las ciudades son, de hecho, los centros de producción económica más importantes, una gran parte de la población de una nación aún vive fuera de las áreas metropolitanas, donde los precios pueden ser más altos debido a la distancia del centro.

Como crítica más amplia, el IPC tampoco proporciona informes separados según los diferentes grupos demográficos.

La línea de fondo

A pesar de sus inconvenientes, el IPC se usa ampliamente: proporciona la base para los ajustes anuales por costo de vida en los pagos del Seguro Social y otros programas financiados por el gobierno, por ejemplo.Eso probablemente no cambiará pronto, pero es importante reconocer sus limitaciones.

A lo largo de los años, la metodología de la canasta utilizada para calcular el IPC ha sido objeto de varias revisiones. Según el BLS, los cambios han buscado eliminar o reducir los sesgos que hicieron que el IPC exagerara la tasa de inflación. Aún así, mientras el IPC se use para rastrear la inflación oficialmente, la controversia permanecerá.

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