Cómo se relacionan la inflación y el desempleo

La relación entre inflación y desempleo ha sido tradicionalmente una correlación inversa. Sin embargo, esta relación es más complicada de lo que parece a primera vista y se ha roto en varias ocasiones en los últimos 50 años. Dado que la inflación y el empleo (y el desempleo) son algunos de los indicadores económicos más monitoreados, profundizaremos en su relación y cómo afectan la economía en general.

Oferta y Demanda Laboral

Cuando el desempleo es alto, la cantidad de personas que buscan trabajo supera significativamente la cantidad de trabajos disponibles. En otras palabras, la oferta de mano de obra es mayor que la demanda de la misma.

Tomemos la inflación salarial, la tasa de cambio de los salarios, como un indicador de la inflación en la economía. Con tantos trabajadores disponibles, hay poca necesidad de que los empleadores «oferten» por los servicios de los empleados pagándoles salarios más altos. En épocas de alto desempleo, los salarios suelen permanecer estancados y la inflación salarial (o el aumento de los salarios) es inexistente.

En tiempos de bajo desempleo, la demanda de mano de obra por parte de los empleadores supera la oferta. En un mercado laboral tan ajustado, los empleadores generalmente deben pagar salarios más altos para atraer empleados, lo que en última instancia conduce a una inflación salarial creciente.

A lo largo de los años, los economistas han estudiado la relación entre el desempleo y la inflación salarial, así como la tasa de inflación general.

¿Aumentar el salario mínimo aumenta la inflación?

La curva de Phillips

AW Phillips fue uno de los primeros economistas en presentar pruebas convincentes de la relación inversa entre el desempleo y la inflación salarial. Phillips estudió la relación entre el desempleo y la tasa de cambio de los salarios en el Reino Unido durante un período de casi un siglo completo (de 1861 a 1957), y descubrió que esto último podía explicarse por dos cosas: el nivel de desempleo y la tasa de cambio del desempleo.

Phillips planteó la hipótesis de que cuando la demanda de mano de obra es alta y hay pocos trabajadores desempleados, se puede esperar que los empleadores suban los salarios con bastante rapidez. Sin embargo, cuando la demanda de mano de obra es baja y el desempleo es alto, los trabajadores son reacios a aceptar salarios más bajos que la tasa prevaleciente y, como resultado, las tasas salariales caen muy lentamente.

Un segundo factor que afecta los cambios en la tasa de salarios es la tasa de cambio en el desempleo. Si la economía está en auge, los empleadores ofertarán más vigorosamente por los trabajadores, lo que significa que la demanda de mano de obra está aumentando a un ritmo acelerado (es decir, el porcentaje de desempleo está disminuyendo rápidamente) que lo harían si la demanda de mano de obra no aumentara ( por ejemplo, el porcentaje de desempleo no cambia) o solo aumenta a un ritmo lento.

Dado que los sueldos y salarios son un costo de entrada importante para las empresas, el aumento de los salarios debería conducir a precios más altos para los productos y servicios en una economía, lo que en última instancia impulsaría la tasa de inflación general al alza. Como resultado, Phillips representó gráficamente la relación entre la inflación general de precios y el desempleo, en lugar de la inflación salarial. El gráfico se conoce hoy como la Curva de Phillips.

Implicaciones de la curva de Phillips

La baja inflación y el pleno empleo son las piedras angulares de la política monetaria del banco central moderno. Por ejemplo, los objetivos de política monetaria de la Reserva Federal de EE. UU. son el máximo empleo, precios estables y tasas de interés moderadas a largo plazo.

La compensación entre inflación y desempleo llevó a los economistas a utilizar la Curva de Phillips para ajustar la política monetaria o fiscal. Dado que una Curva de Phillips para una economía específica mostraría un nivel explícito de inflación para una tasa específica de desempleo y viceversa, debería ser posible buscar un equilibrio entre los niveles deseados de inflación y desempleo.

La tasa de cambio del Índice de Precios al Consumidor o CPI es la tasa de inflación o un indicador del aumento de los precios en la economía estadounidense.

Figura 1 muestra la tasa de cambio del IPC y las tasas de desempleo en la década de 1960.

Si el desempleo fuera del 6%, y mediante estímulos monetarios y fiscales, la tasa se redujo al 5%, el impacto en la inflación sería insignificante. En otras palabras, con una caída del 1% en el desempleo, los precios no subirían mucho.

Si, en cambio, el desempleo cayera del 6% al 4%, podemos ver en el eje izquierdo que la tasa de inflación correspondiente aumentaría del 1% al 3%.

Figura 1: Inflación estadounidense (IPC) y tasas de desempleo en la década de 1960

Oficina de Estadísticas Laborales de EE. UU.

Refutación monetarista

La década de 1960 proporcionó una prueba convincente de la validez de la Curva de Phillips, de modo que una tasa de desempleo más baja podría mantenerse indefinidamente mientras se tolerara una tasa de inflación más alta. Sin embargo, a fines de la década de 1960, un grupo de economistas que eran monetaristas acérrimos, encabezados por Milton Friedman y Edmund Phelps, argumentaron que la Curva de Phillips no se aplica a largo plazo. Sostuvieron que, a largo plazo, la economía tiende a volver a la tasa natural de desempleo a medida que se ajusta a cualquier tasa de inflación.

La tasa natural es la tasa de paro de larga duración que se observa una vez disipado el efecto de los factores cíclicos de corto plazo y ajustados los salarios hasta un nivel en el que se equilibran la oferta y la demanda en el mercado de trabajo. Si los trabajadores esperan que los precios suban, exigirán salarios más altos para que sus salarios reales (ajustados a la inflación) sean constantes.

En un escenario en el que se adopten políticas monetarias o fiscales para reducir el desempleo por debajo de la tasa natural, el aumento de la demanda resultante alentará a las empresas y productores a aumentar los precios aún más rápido.

A medida que se acelera la inflación, los trabajadores pueden ofrecer mano de obra a corto plazo debido a los salarios más altos, lo que lleva a una disminución de la tasa de desempleo. Sin embargo, a largo plazo, cuando los trabajadores son plenamente conscientes de la pérdida de su poder adquisitivo en un entorno inflacionario, su disposición a ofrecer mano de obra disminuye y la tasa de desempleo se eleva a la tasa natural. Sin embargo, la inflación salarial y la inflación general de precios siguen aumentando.

Por lo tanto, a largo plazo, una mayor inflación no beneficiaría a la economía a través de una menor tasa de desempleo. Del mismo modo, una tasa de inflación más baja no debería infligir un costo a la economía a través de una tasa de desempleo más alta. Dado que la inflación no tiene impacto en la tasa de desempleo a largo plazo, la curva de Phillips a largo plazo se transforma en una línea vertical en la tasa natural de desempleo.

Los hallazgos de Friedman y Phelps dieron lugar a la distinción entre las curvas de Phillips a corto y largo plazo. La curva de Phillips a corto plazo incluye la inflación esperada como determinante de la tasa de inflación actual y, por lo tanto, se la conoce con el formidable apodo de «curva de Phillips aumentada por expectativas».

La tasa natural de desempleo no es un número estático sino que cambia con el tiempo debido a la influencia de una serie de factores. Estos incluyen el impacto de la tecnología, los cambios en los salarios mínimos y el grado de sindicalización. En Estados Unidos, la tasa natural de desempleo estaba en 5,3% en 1949; aumentó de manera constante hasta que alcanzó un máximo de 6,2% en 1978-79, y luego disminuyó. Se espera que sea de alrededor del 4,5% durante el resto de la década de 2020.

Desglose de la relación

la década de 1970

El punto de vista de los monetaristas no ganó mucha tracción inicialmente, ya que se hizo cuando la popularidad de la Curva de Phillips estaba en su apogeo. Sin embargo, a diferencia de los datos de la década de 1960, que respaldaron definitivamente la premisa de la curva de Phillips, la década de 1970 proporcionó una confirmación significativa de la teoría de Friedman y Phelps. De hecho, los datos en muchos puntos durante las próximas tres décadas no brindan evidencia clara de la relación inversa entre el desempleo y la inflación.

La década de 1970 fue un período de alta inflación y alto desempleo en los EE. UU. debido a dos crisis masivas en el suministro de petróleo. El primer shock petrolero fue el embargo de 1973 por parte de los productores de energía de Medio Oriente que provocó que los precios del petróleo crudo se cuadriplicaran en aproximadamente un año. El segundo shock petrolero ocurrió cuando el Sha de Irán fue derrocado en una revolución y la pérdida de producción de Irán hizo que los precios del crudo se duplicaran entre 1979 y 1980. Este desarrollo condujo tanto a un alto desempleo como a una alta inflación.

la década de 1990

Los años de auge de la década de 1990 fueron una época de baja inflación y bajo desempleo. Los economistas atribuyen una serie de razones a esta positiva confluencia de circunstancias. Éstos incluyen:

  • La competencia global que controló los aumentos de precios de los productores estadounidenses
  • Reducción de las expectativas de inflación futura, ya que las políticas monetarias estrictas habían llevado a una inflación decreciente durante más de una década.
  • Mejoras en la productividad debido a la adopción a gran escala de tecnología
  • Cambios demográficos en la fuerza laboral, con más baby boomers envejeciendo y menos adolescentes trabajando.

IPC vs Desempleo

En los gráficos a continuación, podemos ver la correlación inversa entre la inflación, medida por la tasa de cambio del IPC, y el desempleo se reafirma, solo para romperse a veces.

  • En 2001, la recesión leve como resultado del 11 de septiembre elevó el desempleo a aproximadamente el 6% mientras que la inflación cayó por debajo del 2,5%.
  • A mediados de la década de 2000, a medida que caía el desempleo, la inflación se mantuvo estable en torno al 1 %-2,5 %.
  • Durante la Gran Recesión, la tasa de cambio del IPC cayó drásticamente cuando el desempleo se disparó a casi el 10%.
  • De 2012 a 2015, podemos ver que la correlación inversa se rompió donde la inflación y el desempleo se movieron en conjunto.
  • De 2016 a 2019, el desempleo disminuyó constantemente a mínimos de 50 años (antes del inicio de COVID-19 a fines de 2019), mientras que la inflación se mantuvo alrededor del 2%. En otras palabras, la correlación inversa entre los dos indicadores no fue tan fuerte como en años anteriores.
  • En el año 2020, el desempleo se disparó a casi el 15 % (en abril de 2020) como resultado de los impactos económicos de la pandemia mundial provocada por el COVID-19, pero disminuyó de manera constante hasta enero de 2021. En enero de 2021, la tasa de desempleo cayó un 0,4 puntos porcentuales, al 6,3%. Si bien esta medida es inferior al máximo alcanzado en abril de 2020, se mantiene muy por encima de los niveles previos a la pandemia (3,5%) en febrero de 2020. Durante este tiempo, la inflación se mantuvo relativamente inalterada, aunque los precios comenzaron a subir con fuerza a partir de febrero de 2021. Estos aumentos de precios se debieron principalmente a los choques de oferta simultáneos en la economía global, aunque probablemente aumentaron como resultado de la escasez de mano de obra en industrias esenciales.


Salarios ambientales actuales

Una característica inusual del entorno económico actual ha sido el mísero aumento de salarios a pesar de las altas ganancias corporativas y la disminución del desempleo desde la Gran Recesión.

  • En el siguiente gráfico, el cambio porcentual anual en los salarios (línea punteada roja) para el sector privado apenas ha subido desde 2008
  • Desde 1954, las ganancias corporativas ajustadas a la inflación se han multiplicado por más de ocho, mientras que los salarios reales solo se han multiplicado por seis.
  • Durante la mayor parte de la última década, la inflación se mantuvo bajo control, aunque aumentó considerablemente durante la pandemia de COVID-19.

La línea de fondo

La correlación inversa entre inflación y desempleo representada en la Curva de Phillips funciona bien a corto plazo, especialmente cuando la inflación es bastante constante como lo fue en la década de 1960. No se sostiene a largo plazo ya que la economía vuelve a la tasa natural de desempleo a medida que se ajusta a cualquier tasa de inflación.

Debido a que también es más complicado de lo que parece a primera vista, la relación entre inflación y desempleo se ha roto en períodos como la estanflacionaria década de 1970 y la floreciente década de 1990.

En los últimos años, la economía ha experimentado un bajo desempleo, una baja inflación y ganancias salariales insignificantes. Sin embargo, la Reserva Federal actualmente se dedica a endurecer la política monetaria o aumentar las tasas de interés para combatir el potencial de inflación. Todavía tenemos que ver cómo estos movimientos de política tendrán un impacto en la economía, los salarios y los precios.

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